Poincaré andermaal ten grave gedragen
Artikel gepubliceerd op 17 mei 2017 om 22:04

Over schandaleuze examenregistraties aan de faculteit Rechten en Criminologie

Door Mathias Cox

Dat de administratie- en ICT-omgeving van de VUB een precair imago heeft, is allicht het meest gebruikte understatement sinds de oprichting in 1969. Dat er bijna een halve eeuw later nog steeds geen knijt verbeterd lijkt te zijn, aan het imago althans, is eerder een bittere pil, dan een ludieke kwinkslag op een receptie.

Het is een zondag, de zomerachtige avondzon schijnt door de vergeelde lamellen van de koten en met klamme handen zitten de studenten van de faculteit Recht en Criminologie (RC) achter hun computer. In het ene tabblad de livestream van Sporza met Vlaand’rens volksheld Tom Boonen, in het andere het digitale leerplatform vernoemd naar de eeuwige VUB-volksheld, doch met lichtjes andere spelling, PointCarré. Het is 2 april 2017 en de eerste reacties zijn: "zucht". De twee fietskettingen van Boonen lopen achtereenvolgens vast tijdens zijn laatste Ronde van Vlaanderen. Enkele minuten later weer: "zucht". PointCarré loopt eveneens, voor een tweede maal dit jaar, vast. Ook dode wiskundigen blijken last te kunnen hebben van een overbelaste server.

Ambetante Achilleshiel

De VUB is sinds het begin van dit decennium de belangrijkste stijger op vlak van aantal nieuwe studenten in het Vlaamse universiteitslandschap. Voornamelijk door de vooruitstrevende opleidingsprogramma’s als de, in Europa unieke, Engelstalige bachelor Social Sciences en het Welcome Student-refugee program, blijft onze VUB meer en meer zieltjes vangen. Een belangrijke vraag die dan op de proppen komt: kan de universiteit haar typerende en verrijkende grootsheid door kleinschaligheid behouden?

Dit academiejaar toonde de universiteit aan de faculteit RC alleszins een stuk achilleshiel waar ze, in niet nader vernoemde ISlamitISche staten, de vrouw voor zouden veertienendelen. Omdat RC van oudsher een faculteit is met slechts 2 grote richtingen, Rechten en Criminologie, was de stap naar digitale registratie voor examens dan ook een logische keuze. Tot twee academiejaren geleden ging er steeds om negen uur ‘s avonds een tijdslot open voor de eerstejaars op maandag, de dag erna voor tweede bachelor, enzovoort. Eén tijdslot per student lijkt echter een te zware belasting van de site en het opsplitsen van generieke studenten, bachelors en masters per dag deed het systeem dan ook over de kop gaan in het eerste semester. Tot twee uur’s nachts lag PointCarré te woelen in zijn graf om dan om acht uur ‘s morgens door IT manueel weer tot leven te worden gewekt.

"Pointcarré is geen ticketservice hé"

CIO Xavier Van Moen

Studentenvertegenwoordigers zijn dan samen gaan zitten met studenten en avondstudenten en hebben de perikelen aangekaart op de Academische Raad. Een werkgroep met studenten, IT-verantwoordelijken, de faculteit en het vicerectoraat Onderwijs- en Studentenbeleid werd in het leven geroepen en een verbetertraject werd opgesteld. Een voorstel was om tijdsgroepen te programmeren. Je registreert bijvoorbeeld voor het tijdslot 8u – 10u30 en op de dag van het examen wacht je dan ter plekke je beurt af. Het mocht niet baten. Opnieuw schrikken de servers zich een ongeluk en al obsessief refreshend en met zweetparels die over het voorhoofd rollen, worden de rechtenstudenten één voor één uit de digitale VUB gesmeten.

Chief Information Officer

Studenten zijn het digitale puntvierkant beu. Ze voelen zich vooral aan hun lot overgelaten door de faculteit die steeds aankondigt de problemen te verhelpen. "Niets zo verschrikkelijk dan wanneer men aankondigt iets te doen en dat ze je dan gewoon in de kou laten staan. We zouden nog beter opnieuw met pen en papier op een ad valvas werken. Gewoon de modetrend volgen hé, retrokledij is ook helemaal terug in", klinkt het bij een student Rechten. "Door het falende systeem wordt de kans op een eerlijke eerste zit de facto afgenomen!"

Op het rectoraat nuanceren ze, maar ontkennen ze ook niet. "Er zijn inderdaad problemene en er zullen gaandeweg problemen blijven opduiken als de universiteit blijft groeien. Op een bepaald moment kunnen we niet anders dan tegen de limieten opbotsen", klinkt het bij vicerector Onderwijs- en Studentenbeleid Jan Danckaert. "Maar het verbetertraject is op wat details na goed opgevolgd geweest, jammer genoeg bleek het onvoldoende." Xavier Van Moen, CIO van de VUB - de Chief Information Officer, aye sir - verantwoordelijk voor de informatica van de universiteit, geeft in het dubbelinterview te kennen dat PointCarré het kortweg niet aankan. "We hebben maximaal geschaald tot op de uiterste capaciteit van de hardware en bovendien, maar dat is uiteraard geen excuus, is de analist van het team momenteel met ziekteverlof en één van de twee developers is fulltime bezig met de onderwijsevaluatie. Ook budgettair hebben we niet veel beweegruimte." Van Moen benadrukt wel nog even dat zijn ICT-dienst ook met andere zaken bezig is buiten PointCarré-schadebeperking. Ondertussen zorgden ze namelijk voor de implementering van Office 365, is er een campusbreed wifinetwerk en voor niet minder dan honderdduizend euro is er geïnvesteerd in draadloos internet op de studentenkoten aan de Nieuwelaan.

De taxidermie van Poincaré

De PointCarré task force heeft alleszins wel al aan de alarmbel getrokken bij een externe partij. Die gaat nu een stresstest uitvoeren om de precieze fysieke grenzen van het leerplatform vast te leggen. Volgens de vicerector zitten we niet ver van die fameuze grens (en dat bedoelt hij positief). "Duizend aanmeldingen kunnen we aan, tweeduizend niet meer. Voorlopig loopt het alleen nog maar op één faculteit slecht af. Als we PointCarré nu nog net over die performantiebarrière kunnen tillen zodat RC weer mee kan, is het probleem opgelost.”

Het probleem is dat PointCarré (het platform, alsook de man) een enorm complexe logica heeft en daarbij: het is niet gemaakt voor registraties. Van Moen: "PointCarré is geen ticketservice hé, dan is het gewoon: is er nog een ticket vrij, ja of nee, ah, ik koop het.” En inderdaad, de volledige structuur van vakkenregistratie, documentuploaden en communicatiekanalen wordt steeds integraal geladen bij het inloggen, wat heel wat rekenwerk vraagt van de arme Henri.